SXSW2019; teaming up with the machines

This was the 7th time that I traveled to Austin to experience the center of the (US) tech world. 2011, 13, 15–19 to be precise. As I always tell fresh attendees: it is not so much about the next new app anymore. SXSW got that name in 2007 when Twitter was launched and in 2009 with Foursquare. After that there was never such an impactful launch. You can however see how certain themes emerge. From social media to blockchain to service design and AI. And like last year AI was the most important trend of this year. Last year and also in 2017 it was more the new possibilities and the discovery what AI actually is and what is a possible future. Now it was much more all about the impact on society. Even without super specific examples.

Ethics and inclusiveness were the key themes. It indicates how much SXSW focuses on the society and the impact of technology nowadays, more than the one-off successes (or failures). It is something Bruce Sterling referred to in his closing remarks on Wednesday: we have entered a world that is ruled by the G-maffia, the GAFAM that is dictating our reality. And our reality is changing, so much is clear.

Truly inclusive

In the panel session that INFO organised together with Philips and UNstudio inclusivity was connected to the smart city, looking into design strategies.
– Design contextually and with equity, letting people make decisions, not just assuming they only want to give opinions
– Good interventions are based on a thorough understanding of the user experience in the eco-system
– All inclusive city processes should include ‘negotiations’ between citizens/users

At SXSW there are always several themes and focus points in parallel. For me the theme I focused on was automation, robotics, relation man-machine and AI. And also what it means for the designer.

There was enough to see and hear about that, as AI was in all other tracks too, it was hard to filter the right sessions even more.

So, before diving a bit more into this, here a TL;DR; a look back in a couple of bullets

  • AI as societal impact, triggering societal questions as key to discuss. As we entered a tech-reality ruled by big tech SXSW will be less on startups and more on impact in society
  • As soon as AI is ready for use, it stops being AI, it starts being a tool or a machine
  • Living with tech needs computational contracts as understanding, and computational design as future of design
  • With AI, computational contracts, etc, we will not design, we will be designed, and need to find the right way to cooperate with the machines
  • To make technology inclusive we need to focus on the outcomes on a different human level and we need to dare to choose if necessary for slow technology. And to quote Bjarke Ingels: don’t follow the dogma of thinking outside of the box, be obsessed by the restrictions
  • Podcasts are the hopeful promise for media
  • Scooters (electric steps) are a nice and handy drive but a huge clutter for the sidewalk when you let competition get loose
New type of roadblock this year to prevent passing of scooters

Social home appliances

There were a number of social robots in the LG house. A few large versions with screen for events, but the most interesting was CLOi, a SocialBot as they call it. This is a handy robot, about the size of a Google Home or Alexa, specially developed for emotional interaction. The design looks a bit like the recently ‘deceased’ Jibo robot.

I saw Jibo for the first time on SXSW, at the time at a presentation by the creator Cynthia Breazeal. It then remained silent for a long time, until last year. Jibo appeared to have been overtaken by the law of the inhibiting lead. The robot was extremely good at displaying human behavior, but not intelligent enough to compete with the Alexa and Google Home. Jibo was also far too expensive.

Interesting how LG follows a similar path in the development of its SocialBot, with the difference that attention is a bit more focused on the eyes than on movements. In the LG house also other automated machines were displayed, such as a beer machine and an ice machine. The SocialBot is not a bone in its own right, but must be seen as an intermediary for household appliances from LG, which of course will all become much more intelligent.

The role of such bots is interesting. I often use the Chinese Nio Nomi car in presentations that has built in a similar interface to shape the contact between functions and occupants.

Relationship between man and machine

A lot of discussion at SXSW is about the relationship between man and machine, our intelligence and AI and the ethical aspects thereof. It is super interesting that Asian companies choose social robotics instead of the more functional way of Amazon or Google Home.

Douglas Rushkoff mentioned the collaboration between robots and non-humans too. Rushkoff has a mission that he calls Team Human; “We don’t need a substitute for real life.” He argues that robots should not be treated as slaves. We must not go back to feudal times, that brings us down as people: “Respect non-human rights.”

It was also discussed in the “Academia and the Rise of Commercial Robotics” panel. We are now on an engineering platform, the next step is to use social science to enable cultural interactions.

Another panel spoke about Active and Passive AI, where passive stands for serviceable AI that you can call to execute an assignment, while Active AI itself takes the initiative. You can deduce from the questions from the audience that people are not completely comfortable with it. In addition to concerns about privacy, there is a great deal of fear that robots and AI will take over the world.

When it comes to applications, it also makes sense to zoom in on ethics. A good example was the last session I attended with Stephen Wolfram, the creator of Wolfram Alpha. This is a computational search engine that is widely used in science and education. Wolfram believes that a new language must be developed, the computational language, and he spoke about computational contracts.

His tool is a smart machine that contains a lot of AI. His story ties in with the discussion about blockchain, so it is not surprising that his talk was called The Future of AI in Blockchain. That title has a high buzzword density, but Wolfram knows what he is talking about. His presentation was therefore not a list of empty words or superficial views. With his tool he showed how we can communicate with machines in a different way.

Computational design

Wolfram was not the only advocate of computational thinking. John Maeda, also a regular SXSW speaker, commented on this during his Design In Tech update and he also writes a book about this: How To Speak Machine Many stories came along in his story, but an important starting point is his focus on Computational Design, a discipline that he puts alongside Classical Design and Design Thinking.

Maeda also makes clear how design changes if you take the dynamics of computer-driven services (of which AI is part) as a starting point. Where Wolfram concentrates on the new language and functions, Maeda is concerned with the impact of AI on design practice. His report on this goes deeply in depth and contains many examples.

Ethics is a theme that was explicitly discussed during SXSW this year, especially when it comes to AI and robots. Both Johan Maeda and Stephen Anderson pointed out, for example, how the designer’s field of work is changing. Not one artefact is the subject of our work, it extends much further. The underlying system is key. Both the DesignInTech report by Maeda and the Framing model by Anderson are recommended for those who want to know more about this.

How are we going to collaborate with AI? How are we going to understand each other. SXSW is much about dangers and the role of robotization and AI, but also about how we will experience our world under the influence of new forms of intelligence, tools and interfaces. It was noticeable that AI is currently high in the Gartner hypecycle. Certainly, last year it was a lot about AI, but then as a concept. This year the relevance was discovered and AI was visible in new services.

War of Cyberpunk

SXSW is the place where you hear new themes for the first time, or where the themes that matter in the coming years are confirmed. As the closing speaker of the interactive festival, Bruce Sterling summarized the state of affairs with a literary statement entitled “War of Cyperpunk”. Sterling concludes that high-tech is now definitely the dominant factor in society.

This has a number of consequences, but one is that there is no room for startups anymore. Whether this is so certain is the question. What is certain is that fewer “things” were shown at SXSW this year. The most important talks were about major changes. Themes such as computational language (the new language that we must learn to speak) and computational design, reflect the change that is taking place. These are developments that call for what Anderson calls a Design 3.0 with which we will relate differently to the things that we design.

This theme coincides in an interesting way with the developments in robotics. It will be another interesting year!

What drives the mobility of the future?

I was invited to wrote another piece on Emerce on the future of mobility. I did not have time to translate it in English, so I share the Dutch version.

Wat drijft de mobiliteit van de toekomst?

Op de rand van het nieuwe jaar is het interessant te kijken wat de drijvende krachten zijn van de nieuwe mobiliteit. Niet alleen voor volgend jaar, maar vooral ook de jaren daarna. Waar zou je op moeten inspelen?

De vraag hoe de mobiliteit van de toekomst eruit komt te zien, stond centraal bij het onderzoeksteam naar de Stad van de Toekomst waar ik deel van uitmaakte dit jaar. Het onderzoeksproject is een initiatief van de BNA (Bond Nederlandse Architecten) en zal begin volgend jaar een publicatie opleveren. Vijf testlocaties in hele land waren de inspiratie om te kijken waar de stad de komende jaren naartoe ontwikkeld. Ons team keek naar Utrecht stadsrand oost, de toekomstige poort naar de Randstad, als de nieuwe zijderoute uit China doorzet. En een beloopbare stad, aangepast op ‘living as a service’.

De trends die ik in dit artikel met je deel zijn niet alleen geïnspireerd op het Stad van de Toekomst-project. Een andere belangrijke achtergrond is het onderzoek dat we doen aan de TU Delft als onderdeel van het programma PACT(Partnerships in Cities of Things), en dan heel specifiek de scenario’s die we ontwikkelden in dit paper: ‘Near Future Cities of Things; Addressing Dilemmas through Design Fiction’ (Lupetti et al, 2018). Dit zijn de acht trends die de mobiliteit van de toekomst beïnvloeden en vormgeven:

 1. Verdichting van de leefomgeving

We leven meer en meer in een verstedelijkte omgeving. De kwaliteit hiervan komt onder druk te staan. We moeten immers steeds meer de ruimte delen. Huizen worden kleiner en zelfs piepklein (‘tiny houses’).

De kosten van ruimte nemen ook sterk toe. De auto heeft nu al geen plek meer in de stad. Letterlijk, de plek wordt te duur. Maar dit gaat ook gebeuren met de footprint van de fiets, wordt voorspeld. We staan inmiddels in de file met de fiets. Door de verstedelijking wordt de ‘last mile’ ook steeds korter en zal die steeds meer te voet worden afgelegd.

 2. Versmelting woon-werk

De trend van flexibilisering van werk zal doorzetten. We kunnen gemakkelijker ‘overal’ werken, onze laptop is ons kantoor. Natuurlijk geldt dit niet voor alle beroepen en wordt in kennisintensieve omgevingen juist veel waarde gehecht aan de samenkomst van teams. Maar die hoeft niet fysiek te zijn.

Hoewel niet iedereen het kantoor verruilt voor de co-working space, zal dit concept toch steeds groter worden. Dit komt mede door organisaties die stoppen met eigen kantoren te bouwen.

In combinatie met de kleinere woningen in stedelijke omgevingen leidt dit niet tot minder woon-werkverkeer, maar wel tot een verandering. Werkplekken zullen zich dichtbij in de stad bevinden, afhankelijk van de geboden verbindingen, en zullen minder 9-tot-5 zijn.

Mobiele werkplekken worden gezien als een belangrijke vorm van toekomstige autonome vervoersystemen. Je ziet nu al dat forenzen die gebruik kunnen maken van goede verbindingen (zoals intercitytreinen) daar ‘kantoor houden’. Als autonome voertuigen technische realiteit zijn geworden, kunnen deze vooral de minder verstedelijkte gebieden goed ontsluiten met woon-werkverkeer op maat, van deur tot deur.

 3. Verandering klimaatsysteem

Klimaatverandering is een serieus probleem. Omdenken van energie- en ook mobiliteitssystemen zijn onderdeel van de oplossing. Met meer zonne-energie en meer elektrische voertuigen zal een betere balans ontstaan. Efficiënter gebruik van het systeem is echter misschien nog wel belangrijker. Snellere treinen worden een serieus alternatief van het vliegtuig, lokale energieopwekking door buurten of bedrijven heel gewoon.

De Nobelprijs voor de economie werd dit jaar onder andere gewonnen door William D. Nordhaus die pleit voor een economisch systeem dat betere inzet van energie stimuleert (het DICE-model: Dynamic Integrated Climate-Economy). De kosten van milieubelasting worden direct doorberekend aan de vervuiler, waardoor het opeens direct waarde oplevert om daar verbeteringen in aan te brengen. Milieuvriendelijk zijn brengt direct economisch voordeel met zich mee. Dit zal eigen verantwoordelijkheid voor energiesystemen stimuleren. Denk aan de Jaarbeurs die nieuwe ontwikkelingen combineert met zonne-energie en opslag, zodat ze niet alleen een hallencomplex exploiteren maar ook een energieproducent worden voor hun gebruikers.

 4. Alles op maat

Het digitaliseren van onze omgeving leidt ertoe dat we gewend raken aan een diverser en gepersonaliseerd aanbod. Van het samenstellen van onze perfecte auto tot 3D-geprinte objecten, maatwerk is gewoon geworden.

Daarbij dringen de algoritmes ons leven binnen. Niet alleen kunnen we dingen op maat laten maken, de dingen en diensten die we gebruiken worden aangepast aan ons gedrag, de kennis van ons profiel en vergelijkbare gebruikers. Persoonlijk aanbod wordt gemaakt op basis van het moment, en van het systeem waarin we ons bevinden.

In het Future Scenarios paper beschrijven we hoe de planning van onze reis in een ‘OV-pod’ wordt geoptimaliseerd op basis van het reisdoel van alle aanwezigen. Je weet niet meer van tevoren hoe lang je over je reis doet, tenzij je betaalt voor extra prioriteit. Een logische doorontwikkeling van huidige systemen, zoals de Intercity Direct, die werken met toeslagen.

Het systeem wordt dus flexibeler. De gebruiker kan er invloed op uitoefenen, maar het systeem creëert ook een realiteit gebaseerd op de specifieke situatie. Het Transparent Charging Station dat als experiment werd ontwikkeld door eLaadNL en Alliander maakt bijvoorbeeld keuzes wie prioriteit krijgt bij het opladen van de elektrische auto en probeert deze afwegingen inzichtelijk te maken.

 5. Van bezit naar gebruik, van single-use naar sharing

AirBNB, Uber en Greenwheels laten al een tijdje zien dat er minder wordt gedacht in bezit. Deze diensten blijken een behoefte te vervullen en er lijkt alleen maar een versnelling te komen. Zo is er een flinke groei zichtbaar van private lease en autodelen, met name onder de jongere doelgroep.

Hoewel nog relatief klein, zijn initiatieven als Snappcar interessant waarbij je de mogelijkheid hebt je eigen auto te delen met anderen. Dit zou heel goed onderdeel kunnen zijn van de aanschaf van auto’s in de toekomst (of beter gezegd, de lease). Deelgebruik is ingebakken. Met de oplaadpunten kan het al, nu nog met de auto’s.

Een interessante ontwikkeling is ook de populariteit van Swapfiets. In studentensteden lijkt een explosie van blauwe voorbanden plaats te hebben gevonden. Blijkbaar is een bepaalde zekerheid en gemak belangrijker dan een eigen identiteit via bezit. De identiteit wordt in andere zaken gezocht.

Het is overigens interessant om te zien hoe de portemonnee verandert onder invloed van deze trends. We hebben meer en meer abonnementen, van telefoon tot Swapfiets en maaltijdboxen. Een trend die lijkt over te waaien uit de VS, waar voor alles een abonnement is af te sluiten.

 6. Code/Space en Internet of Things

Al deze trends zijn het gevolg of de oorzaak van een begrip dat door Kitchin & Dodge Code/Space wordt genoemd. Ook onze fysieke omgeving is aan het omvormen naar code, naar software. Alles wordt verbonden, al onze diensten zijn digitaal en er zijn al plekken die niet meer functioneren als de digitale systemen uitvallen, zoals het vliegveld.

We gebruiken voor onze digitale diensten allemaal de cloud. We verplaatsen onze data naar een altijd aanwezige digitale laag. Deze laag ontstaat ook voor de applicaties. Edge Computing is een belangrijke trend in Internet of Things. Waar we eerst een systeem hadden met een intelligent moederstation en de contactpunten relatief dom waren en puur bedoeld voor ‘sensing & presenting’ van informatie, verschuift de intelligentie naar de touchpoints. En niet alleen in onze telefoons, maar ook in verbonden objecten. De HomePod van Apple is een minicomputer die op basis van sensoren een optimaal geluidprofiel samenstelt op het moment dat je ‘m verplaatst in de ruimte. De Google Clip-camera herkent via machine-learning of een situatie interessant genoeg is om een video-opname te starten. Die opname wordt lokaal opgeslagen.

Met het Internet of Things zijn de dingen de representatie van steeds complexere systemen. De dingen zijn ook de vertaler van ons gedrag. Ze vangen de data om meer kennis te hebben.

Bij ThingsCon liet Ren Yee van UNStudio zien hoe de versmelting invloed heeft op het denken over de gebouwde omgeving. We krijgen niet alleen Code/Space op het gebied van services, maar het ontwerp- en maakproces is steeds digitaler (BIM). Onze gebouwen en steden krijgen een digital twin. Interessant wordt het als de grens tussen simulatie en realiteit vervaagd.

 7. Assisted human

Aanbod op maat en een volledige gedigitaliseerde omgeving. Dat zijn externe factoren die inspelen op ons als mens. Maar de mens zelf wordt ook steeds meer bedreven in het toepassen van de slimme assistent en assistentie. Artificial intelligence zal zich eerst ontwikkelen als augmented intelligence, een methode voor onszelf om beter de complexere problemen op te lossen. We zullen partners worden van intelligente systemen die taken uitvoeren die wij niet of minder goed kunnen doen. Het is al een mooie case dat AI artsen kan helpen om onregelmatigheden op te sporen in scans. Dit laat zich uiteraard ook makkelijk vertalen naar ons complexe leven waarin we onze mobiliteit moeten plannen.

Ook op fysiek gebied is de assisted human een belangrijke ontwikkeling. Dat is nu al te zien in hoe de fiets langzaam maar zeker plaatsmaakt voor de elektrische fiets met trapondersteuning. Het elektrische skateboard en nu ook een soort gemotoriseerde opstaprolschaatsen van Segway zorgen voor verschuivingen in de actieradius van de mens voor de last mile en verder.

Opstaprolschaatsen van Segway

 8. Belang van ethiek

Met het toenemende bewustzijn over technologie en data en de steeds grotere afhankelijkheid daarvan, groeit het besef dat ethiek een belangrijk onderdeel is van de ontwikkeling van de systemen. We kijken kritischer naar wat we willen delen en wat niet. Ook verwachten we van de diensten die we gebruiken en de aanbieders daarachter dat zij daar een positie over innemen. De nieuwe Europese privacyregels (AVG) zijn daar een teken van. Het staat symbool voor een nieuw waardenmodel, los van de praktische invulling.

Daarnaast worden we meer en meer afhankelijk van de systemen die we gebruiken. Deze zijn vaak een black box of op z’n minst niet transparant. Daarin moeten we nieuwe waardepatronen ontwikkelen om te voorkomen dat we ongewenst worden beïnvloed en afhankelijk zijn zonder controle. Robots Should be Slaves schreef Joanna Bryson, in reactie op de gedachte dat AI zijn eigen governance gaat organiseren.

Een nieuwe mobiliteitsconsument

Wat is nu de invloed van deze ontwikkelingen op het gebruik van mobiliteit? Dit is wat er gaat gebeuren:

  • Multimodaal reizen, zowel binnen een reis als over verschillende reizen. Zeker onder invloed van de afname van bezit van vervoermiddelen, gecombineerd met de cultuur van abonnementsdiensten is het veel logischer dat een reis wordt gepland met als uitgangspunt het doel en niet op basis van het vervoermiddel. De NS Businesscard is daar al een voorbeeld van.
  • Slimmer reizen is soms ook niet reizen. Als we doelgerichtrt zijn, kan een uitkomst ook zijn dat een reis niet nodig is. Het werk opdelen in taken thuis, op een rustige plek in de stad op loopafstand of op een plek waar je samenwerkt met collega’s. Mobiliteitsaanbieders zijn dan ook niet alleen vervoeraanbieders, maar aanbieders van de combinatie van planning en reis. Als je met drie mensen 1 uur als team wil werken kan de oplossing een mobiel kantoor zijn of een plek in een co-workingspace van een station.
  • Reizen als lifestyle. Mobiliteit is meer dan doelgericht van A naar B. En meer dan de ervaring en gebruik bij b. Soms is de reis zelf ook onderdeel, als invulling van het doel zoals hiervoor beschreven, maar ook de experience op zich. Misschien wil je geïnspireerd worden door nieuwe omgevingen en ontmoetingen of juist een meditatiesessie kunnen doen. Plan het aantal calorieën dat je wil verbranden en de vervoersmiddelen worden erop aangepast.

Het zal geleidelijk gaan, maar als we over twintig jaar terugkijken op de ontwikkeling van mobiliteit, dan zijn de veranderingen groter dan gedacht, zonder dat we in een volledige nieuwe wereld leven. Dat heeft het verleden ons wel geleerd.

SXSW 2018; Soul-searching for Silicon Techies

This was my 6th SXSW, I counted. Started in 2011 the adventure with also my first ever Airbnb experience. I learned some things in the years after (2013, 2015, 2016, 2017). How to plan session schedule to prevent disappointments, but don’t fear for FOMO, it happens all the time.
Have a bike. So much better experience. But take a hybrid, the hills are steep. Especially in the favourite place to find your Airbnb; south of the river. This year we found a great house in the fancy neighbourhood Zilker Park .
We needed a five-room house as we teamed up this year with Wilbert and Marco again. And Femke joined us (Jann and me) too. Super nice to have good company to evaluate the day and share experiences. Makes it even more nice.

Continue reading at Medium:

ThingsCon 2017

Looking back at the yearly conference ThingsCon Amsterdam we organised November 30th & December 1st at Volkshotel.

We aimed for the conference to highlight ethics in practice. In 2016 we introduced our overall mission with ThingsCon to foster the creation of a responsible and human-centric IoT. This has become increasingly important throughout the last year with the developments in the world, both in tech as in society as a whole. More and more incidents with data breaches, discontinued companies breaking products, not speaking of politically developments. But also on a positive side with the announcement of GDPR, the IoT Mark initiative, and the follow-up discussions.

This year we wanted to combine a positive look on connected products with a critical design view. What does it mean in practice, from manufacturing to security, to ethics by design?

Read more on my thoughts in this Medium-post. I also share some thoughts on the plans for the coming year.

With great influence comes great responsibility. It may be a cheesy quote, but it is therefore no less true. We are at the point where the IoT is diffusing into everything and changing the character and behaviour of the things we use. This happens in ways we are not aware of and in ways that are not open and transparent. Currently, the drivers are often purely economic in nature resulting in a sneaky feeling that should make us all uncomfortable. That makes it even more important to have a stage like ThingsCon: we need a place to think about the state of IoT and take a stand together.


More on Medium

Things as citizens in the inclusive smart city

The Internet of Things (IoT) has become a known concept for the smart city vision of the future. However, current implementations are often limited to sensing only, often in the form of the Internet as a dashboard, connected to sensors in the real world. In this arrangement, urban innovation stops at collecting data, visualising it via an app, and opening it for insights to base decisions on. How fast can the city adapt if things in the real world could respond to data? If they could not only sense but also act? What will be the role of things in the city? What are the ethics of things and can we create an inclusive smart city?

More on Medium: